Anche i pianeti nani hanno la loro luna

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Con la scoperta di un satellite attorno al pianeta nano 2007 OR10, tutti i principali corpi celesti oltre l’orbita di Nettuno hanno un loro satellite.

Una luna non si nega a nessuno… Anche 2007 OR10, il terzo più grande pianeta nano (dopo Plutone ed Eris) ha un satellite: lo hanno scoperto i ricercatori dello Space Telescope Science Institute di Baltimora (USA) analizzando le immagini di Hubble. Ora tutti i più grandi corpi celesti transnettuniani noti (ossia oltre l’orbita di Nettuno, per adesso ottavo e ultimo pianeta del Sistema Solare), con diametro vicino o superiore ai 1.000 km, possono vantare una luna.

TIPI SOLITARI. Gli oggetti transnettuniani (TNO) sono corpi celesti del Sistema Solare la cui orbita si trova del tutto o in buona parte oltre quella di Nettuno. Sono difficili da osservare perché spesso, come nel caso di 2007 OR10, hanno percorsi ellittici che li portano molto più lontani dal Sole di quanto non si spinga Plutone.

Il pianeta nano 2007 OR10 e la sua luna, appena scoperta, cerchiata in rosso. | NASA, STSCI, WESLEY FRASER, GÁBOR MARTON ET AL

LÌ DA SEMPRE. Quando però nella rotazione del pianeta nano è stato osservato un rallentamento, i sospetti sono subito caduti su un satellite. Analizzando più nel dettaglio, pixel dopo pixel, otto foto di Hubble tratte dagli archivi 2009-2010, gli scienziati hanno identificato la sagoma di una luna.

SGUARDO AL PASSATO. Si pensa che i satelliti dei TNO si siano formati in seguito alla collisione di questi oggetti con altri corpi celesti, nei primi tempi di formazione del Sistema Solare. Il fatto che ciascuno dei principali abbia una luna fa sospettare che in origine la nostra famiglia planetaria fosse molto più affollata, e potesse ospitare da 10 a 100 volte il numero di oggetti che possiede oggi.

 

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