Missione diretta a un asteroide, a caccia dei segreti della vita

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Il 9 settembre il lancio di Osiris-Rex. Tutto pronto per Osiris-Rex, la prima missione spaziale progettata dalla Nasa per andare a raccogliere campioni di un asteroide, in cerca dei ‘mattoni della vita‘, e riportarlo a Terra nel 2023. Il lancio è programmato per il 9 settembre alle 01,05 italiane, con un finestra di lancio di quasi 2 ore, dalla base di Cape Canaveral a bordo di un razzo Atlas 5.

Catturare qualche frammento di un fossile del Sistema Solare, come sono tutti gli asteroidi, è fondamentale per poter comprendere l’origine dei pianeti e della vita, ma è anche un primo passo verso lo ‘sfruttamento’ minerario degli asteroidi, ad esempio per estrarre metalli rari, fondamentali per l’industria dell’elettronica.

Ci vorranno circa 2 anni per raggiungere l’obiettivo: l’asteroide 101955 Bennu, dal diametro di500 metri e nato 4,5 miliardi di anni fa, quando la Terra si stava formando. Nel viaggio attraverso il Sistema Solare la sonda Osiris-Rex, costruita dalla Lockheed Martin, si orienterà fra le stelle grazie a una guida italiana: il sensore d’assetto Autonomous Star Tracker, realizzato dalla Leonardo-Finmeccanica negli stabilimenti di Campi Bisenzio (Firenze). Lo strumento fornirà i dati sulla posizione della sonda, grazie alla mappa della posizione di 3.000 stelle memorizzata nel suo software.
Una volta in orbita attorno all’asteroide Bennu, Osiris lo osserverà per almeno un anno e poi si avvicinerà sempre più, fino ad averlo alla portata del suo braccio robotico. Quindi allungherà il braccio per un’estensione massima di tre metri e comincerà a prelevare dei campioni, si spera di almeno 60 grammi. Completata la raccolta, la sonda si allontanerà per spedire i frammenti dell’asteroide verso Terra, in una capsula che arriverà a destinazione nel 2023.

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